Maior peixe de Caverna do mundo é descoberto

Cerca de 250 esp√©cies de peixes subterr√Ęneos s√£o conhecidas na Terra, ganhando a vida em um mundo escuro com alimentos escassos.

Eles normalmente são pequenos, chegando somente a alguns centímetros de comprimento, já que geralmente há pouca comida ou presa para comer.

Mas em uma c√Ęmara subterr√Ęnea no nordeste da √ćndia, os pesquisadores descobriram um peixe de caverna que √© muito maior. Crescendo at√© quase meio metro de comprimento.

Nova descoberta

E sim, isso √© muito grande se comparado aos demais do mundo subterr√Ęneo.

Ele pesa cerca de 10 vezes mais do que qualquer espécie conhecida.

√Č como se conhecemos somente cachorros de porte de m√©dio e de repente aparece algu√©m com um le√£o.

Os habitantes locais relataram ocasionalmente ver os novos peixes da caverna na caverna de Chympe, vistos aqui, onde cachoeiras caem em cascata em uma piscina subterr√Ęnea.

A descoberta

Quando o biólogo Daniel Harries viu o peixe pela primeira vez durante uma expedição de 2019, ele ficou surpreso. E perplexo.

“Minha primeira rea√ß√£o ao ver o peixe foi: vou precisar de uma rede maior.”

O peixe, descrito recentemente na revista Cave and Karst Science , ainda pode estar evoluindo para ser uma nova esp√©cie separada, diz Harries, co-autor do estudo – e poderia oferecer aos cientistas uma oportunidade √ļnica de entender esse processo evolutivo. 

A descoberta levanta muitas quest√Ķes, como como os peixes mant√™m o tamanho do corpo, do que se alimentam e como se adaptaram para viver nessas cavernas, que s√£o extremamente extensas e profundas, muitas das quais ainda n√£o foram exploradas.

Como a maioria dos outros troglobites(que se especializaram para a vida dentro de cavernas), a criatura é basicamente cega e sem olhos, embora aparentemente tenha alguma capacidade de sentir a luz.

A Caverna Um Ladaw consiste em tr√™s arremessos verticais, um deles visto aqui, um po√ßo de rocha circular perfeitamente esculpido. Na foto, o explorador de cavernas brit√Ęnico Nicky Bayley sobe a corda em dire√ß√£o ao topo. Durante os meses chuvosos das mon√ß√Ķes, essa caverna se enche de √°gua e n√£o d√° para explorar.

Nas cavernas

Harries encontrou o peixe em uma expedi√ß√£o liderada por Thomas Arbenz , um explorador profissional de cavernas, no montanhoso estado de Meghalaya, na √ćndia. 

Existem muitas cavernas na região devido ao abundante carste e calcário, que pode ser esculpido pela água da chuva. E tem muito Рo estado é um dos lugares mais chuvosos da Terra.

A equipe viu uma fotografia do peixe de um colega explorador e suspeitou que fosse uma nova espécie.

As chuvas tornam o lugar difícil de acessar

Mas eles ainda n√£o podiam acreditar no que encontraram em uma pequena cavidade subterr√Ęnea, chamada Caverna Um Ladaw, a mais de 90 metros abaixo da superf√≠cie.

L√°, a equipe encontrou dezenas e dezenas de grandes criaturas nadando em uma piscina natural.

Hora da Pesca!

‚ÄúEu tinha essa pequena rede, do tipo que voc√™ usa para pescar peixes tropicais em seu aqu√°rio, e eu estava ali, olhando para baixo‚ÄĚ, diz Harries.

Percebendo que precisava de outro método para pegá-los, ele finalmente colocou biscoitos em uma bolsa subaquática, uma manobra que provou ser bem-sucedida.

√Č prov√°vel que os peixes se alimentem de vegeta√ß√£o lavada no subsolo pela chuva, mas nenhum deles foi visto se alimentando no momento da visita, diz Harries, um explorador de cavernas e bi√≥logo marinho da Heriot-Watt University, em Edimburgo, na Esc√≥cia.

A caverna s√≥ pode ser visitada na esta√ß√£o seca do inverno; durante as mon√ß√Ķes, toda a √°rea √© inundada e imposs√≠vel de acessar.

Como eles ficam tão grandes e do que eles se alimentam permanece um mistério, diz Harries.

A equipe ainda não os pesou, porque teria sido difícil baixar uma balança na caverna, mas ele estima que eles estão com pouco mais de dois quilos.

Vídeo do peixe descoberto

“Certamente h√° algo bastante estranho em ter tantos peixes grandes nesse tipo de ambiente.”

Patricia Ornelas , pesquisadora da Universidade Nacional Aut√īnoma do M√©xico, que n√£o esteve envolvida nessa descoberta, concorda. 

“√Č muito interessante que … esta caverna possa suportar n√£o apenas um peixe com um tamanho corporal consideravelmente grande, mas tamb√©m uma popula√ß√£o relativamente grande.”

Outros peixes subterr√Ęneos.

Antes dessa descoberta, as duas esp√©cies de peixes subterr√Ęneos mais conhecidas, estreitas e em forma de fita, s√£o a enguia do p√Ęntano ( Ophisternon infernale – significando ‚Äúserpente do peito do inferno‚ÄĚ), nativa de Yuc√°tan, no M√©xico, e a enguia da caverna cega ( Ophisternon candidum ), do oeste da Austr√°lia. 

Esses peixes amea√ßados de extin√ß√£o s√£o muito mais finos que a rec√©m-descoberta criatura, que “√© consideravelmente mais volumosa, com uma massa corporal que provavelmente exceder√° a do pr√≥ximo maior peixe de caverna em pelo menos uma ordem de magnitude”, escrevem os pesquisadores.

Sua identidade biol√≥gica tamb√©m permanece enigm√°tica, por enquanto. A equipe est√° trabalhando com cientistas colaboradores na √ćndia, Neelesh Dahanukar e Rajeev Raghavan , para sequenciar sua gen√©tica e determinar se √© realmente uma nova esp√©cie. 

Em uma visita de retorno à caverna em janeiro de 2020 com o fotógrafo Robbie Shone , Harries e colegas, a equipe coletou alguns peixes vivos, bem como pequenos pedaços de sua nadadeira, para a análise de laboratório.

“Fotografei animais selvagens em cavernas nos √ļltimos 20 anos, mas nunca vi algo t√£o grande”, diz Shone. “Fiquei espantado com o tamanho deles.”

Evolução em ação?

O peixe rec√©m-descoberto est√°, sem d√ļvida, intimamente relacionado a um peixe que habita a superf√≠cie, conhecido como mahseer dourado ( Tor putitora ), diz Harries.

As √ļnicas diferen√ßas observ√°veis ‚Äč‚Äčentre os dois animais, ele explica, s√£o que os peixes das cavernas n√£o t√™m pigmenta√ß√£o – parecendo uma cor branca, quase transl√ļcida – e seus olhos s√£o pouco desenvolvidos ou at√© inexistentes.

Analisando a anatomia do peixe

As criaturas das cavernas também são menores que os mahseers dourados, um peixe em extinção que pode crescer até muitos metros de comprimento.

Embora pare√ßam muito semelhantes na forma e estrutura do corpo, os cientistas pensam que os peixes das cavernas podem ser diferentes o suficiente do mahseer dourado da superf√≠cie para se qualificar como uma esp√©cie √ļnica.

Uma situa√ß√£o aparentemente an√°loga est√° ocorrendo agora com o tetra mexicano(Astyanax mexicanus), um peixe de caverna muito semelhante aos tetras que vivem na superf√≠cie, embora sem olhos e pigmentos. 

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A teoria diz que alguns peixes de superfície foram isolados no subsolo há muito tempo e começaram a desenvolver características para melhor se adequar à sua nova casa sem luz.

Existem v√°rios estudos com o objetivo de entender o processo gen√©tico pelo qual o tetra mexicano perde sua cor e vis√£o, e pesquisas semelhantes sobre essa esp√©cie indiana podem oferecer “oportunidades para explorar a base gen√©tica dessas adapta√ß√Ķes”, diz Ornelas. Uma compreens√£o completa da pigmenta√ß√£o e da vis√£o pode ter aplica√ß√Ķes amplas e talvez inesperadas.

Mais um exemplo da Evolução

O tetra mexicano , e talvez o rec√©m-descoberto peixe indiano, poderia ser um exemplo de “especia√ß√£o e evolu√ß√£o em andamento”, diz Harries. 

Tetra mexicano (ou Tetra Cego)

Muitas pessoas imaginam que a evolu√ß√£o √© um processo muito lento e irrevers√≠vel, diz Harries. Mas n√£o √© assim. “Estudos desses sistemas parecem indicar que formas animais muito diferentes podem evoluir relativamente rapidamente”, acrescenta ele.

Al√©m disso, essa descoberta mostra que cavernas abrigam animais √ļnicos e precisam ser protegidas, diz Harries. 

As cavernas, geralmente formadas em carste e calc√°rio, est√£o amea√ßadas em todo o mundo pela produ√ß√£o de cimento, minera√ß√£o de carv√£o e polui√ß√£o da √°gua, que podem “causar a extin√ß√£o de esp√©cies de cavernas antes mesmo de serem documentadas”.

Tanta coisa para encontrar

Apesar de viver na escurid√£o total, os peixes se movem e nadam rapidamente, claramente capazes de sentir os limites de sua casa aquosa, diz Shone.

Eles também estavam bastante curiosos, pelo menos a princípio Рe com fome.

As cavernas podem ter mais repostas do que se espera

“Se voc√™ colocar uma bota ou um dedo na √°gua, eles vir√£o e mastigar√£o”, diz Harries.

A princípio, não parecia que o peixe pudesse sentir a luz. No entanto, após alguns encontros, as criaturas fugiam quando o time acendia luzes artificiais.

A luz era necessária, é claro, para se locomover e tirar fotos. A fotografia em cavernas é realmente complicada , diz Shone, em parte porque você deve fornecer toda a sua própria iluminação.

“√Č algo que me levou anos e anos para obter um n√≠vel b√°sico de compet√™ncia”, diz ele, “e hoje ainda estou aprendendo”.

Mas novas descobertas como essa o impulsionam, explorando o que est√° oculto da maioria.

“H√° muito o que descobrir”, diz ele.

Fonte: National Geographic

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